モナコ・モンテカルロで開催されている「ロレックス・モンテカルロ・マスターズ」(ATP1000/4月15~22日/賞金総額523万8735ドル/クレーコート)のシングルス準々決勝。

 故障から復帰したばかりのラファエル・ナダル(スペイン)は、11度目のモンテカルロ・タイトル獲得への道が、想像していたものよりも心地よいものであることに気づいている。

 世界1位のナダルは、第5シードのドミニク・ティーム(オーストリア)を6-0 6-2と危なげなく倒し、準決勝へ進んだ。

「素晴らしいプレーをしたね。僕はこの午後、本当にアグレッシブなプレーをしたと思う。バックハンド、フォアハンド、サービス…ディフェンスも、リターンもすごくよかった」と、ナダルにしては稀な自分自身への褒め言葉が並んだ。だが、「今日よりもいいプレーをするのは難しいと、正直に言って、そのことを理解しておかなければいけない」。

 ナダルは今年1月のオーストラリアン・オープン準々決勝でマリン・チリッチ(クロアチア)と対戦中の第5セット序盤に、右臀部の故障により棄権した。その後、メキシコ・オープン、マスターズのインディアンウェルズとマイアミをキャンセルした。

 4月上旬に5セットマッチのデビスカップでコートに戻ったナダルは、シングルス2試合でセットを落とすことなく勝利をおさめた。

 ナダルは今大会で優勝しないと、週明けに発表されるランキングでロジャー・フェデラー(スイス)と世界1位の座を交代することになる。

 その行く手を阻むことは、ティームにはできなかった。

「おそらくデビスカップから、よりよいリズムや、より大きな自信をつかむことができて、ここにやってくる助けとなったんだ」とナダルは言った。

「もちろん、2週間前に思っていたよりも、ことはずっといい具合に進んでいる。それは事実だよ」

 ナダルは次の準決勝で第4シードのグリゴール・ディミトロフ(ブルガリア)と対戦する。ふたりの対戦成績は10勝1敗で、ナダルが大きくリードしている。

 ディミトロフは、第6シードのダビド・ゴファン(スペイン)を6-4 7-6(5)で倒した。ゴファンは第2セットで4-0とリード、さらに5-4で3つのセットポイントを持っていたがミスで失った。 

 日本の錦織圭(日清食品)は第2シードのマリン・チリッチ(クロアチア)を6-4 6-7(1) 6-3で倒すのに4つのマッチポイントを必要とした。

 右手首の故障のあとツアーに戻った錦織だが、その間にUSオープンとオーストラリアン・オープンに出場できなかった。

 第2セット5-4のサービスで、オーストラリアン・オープン準優勝者のチリッチは3つのマッチポイントをセーブ、その後、タイブレークに持ち込んでセットを奪い返した。

 しかし、ビッグサーバーのチリッチだが、数分間のマッサージと右膝の治療を必要すると、彼は失速していった。

 錦織は準決勝で、第3シードのアレクサンダー・ズベレフ(ドイツ)と対戦する。ズベレフはリシャール・ガスケ(フランス)を4-6 6-2 7-5で倒して勝ち上がった。

 この日はズベレフの誕生日だった。夜21時近くに試合は終わり、太陽は、とうの昔に沈んでいた。2時間40分かかった消耗戦が終わったあと、ズベレフには21本どころか、1本のロウソクを吹き消すエネルギーも残っていなかったかもしれない。

 勝利が決まった瞬間、ズベレフはクレーコートの上に仰向けに倒れ、安堵して両腕を広げた。起き上がったとき、彼のウェアは土にまみれていた。ガスケはネットに向かってとぼとぼと歩いていき、ズベレフから温かい抱擁を受けた。

「みなさん、観戦してくれてありがとう。僕にとって本当に特別なことだ」とズベレフは観客たちに向かって言った。

「(今日が)素晴らしい誕生日であるだけでなく、(この1年が)素晴らしい年になるよう願っている」(C)AP(テニスマガジン)

男子シングルス準決勝

ラファエル・ナダル(スペイン)[1] vs グリゴール・ディミトロフ(ブルガリア)[4]

アレクサンダー・ズベレフ(ドイツ)[3] vs 錦織圭(日本/日清食品)

※[ ] 数字はシード順位

※トップ写真はラファエル・ナダル(スペイン/右)とドミニク・ティーム(オーストリア)
MONTE-CARLO, MONACO - APRIL 20: Rafael Nadal of Spain (right) and Dominic Thiem of Austria (left) shake hands after their singles match during day six of ATP Masters Series: Monte Carlo Rolex Masters at Monte-Carlo Sporting Club on April 20, 2018 in Monte-Carlo, Monaco. (Photo by Julian Finney/Getty Images)

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