ATPツアー公式戦の「マイアミ・オープン」(ATP1000/アメリカ・フロリダ州マイアミ/3月20~31日/賞金総額931万4875ドル/ハードコート)の男子シングルス準決勝で、前年覇者で第7シードのジョン・イズナー(アメリカ)が18歳で予選から勝ち上がってきたフェリックス・オジェ アリアシム(カナダ)を7-6(3) 7-6(4)で下し、タイトルへまた一歩近づいた。この試合で彼は、21本のサービスエースを記録した。

 次のステップは、マイアミ・ドルフィンズ・スタジアムで行われる日曜日の大一番だ。大会は今年、長年のホームだったキービスケーンから、この新会場に移転した。

「新しい会場は、まったく素晴らしい」とアメフトの大ファンであるイズナーは言った。

「来年、スーパーボールがここで行われる…そのスタジアムでプレーするというのは、かなりすごいことだよ」

 イズナーの決勝の対戦相手は、同大会で3度の優勝経験を誇るロジャー・フェデラー(スイス)となる。第4シードのフェデラーは、19歳で第20シードのデニス・シャポバロフ(カナダ)を6-2 6-4で退けた。シャポバロフはオジェ アリアシムと同じく、今大会におけるカナダ勢の快進撃の一翼を担っていた。

 33歳のイズナーは、1年前のキービスケーンでキャリア唯一となるATPマスターズ1000のタイトルを勝ち獲った。

「素晴らしいよ」とイズナーは準決勝での勝利のあと、観客たちに向かって語った。

「大会前、僕は自分がおそらくタイトルを防衛をしないだろうという見込みを語った…だけど今、こうして決勝に至ることができて本当にうれしいよ」

 土曜日の女子決勝は、第5シードのカロリーナ・プリスコバ(チェコ)と第12シードのアシュリー・バーティ(オーストラリア)の顔合わせで行われる。

 準決勝の両セットで、オジェ アリアシムは自分のサービスゲームをキープすればセットを奪取、というところまでこぎつけていた。しかし、イズナーはそのたびに相手のダブルフォールトに付け込んでブレークを果たし、それから持ち前のビッグサーブを駆使してタイブレークで主導権を握った。

 この大会で彼がプレーした10セットのうち9回がタイブレークに突入しており、彼はそのすべてをものにした。しかしオジェ アリアシムは、いずれのセットもタイブレークにまでいくべきではなかった、いかないですんでいたはずだったと考えていた。

「2度もサービング・フォー・ザ・セットまでこぎつけたのに…それは、逃すことのできないチャンスだった」と彼は悔しさをにじませた。

「本当にひどいことだ…」

 これに先立ち、トップ20の選手に対して5勝0敗の戦績を誇っていたオジェ アリアシムは、大会の35年の歴史で4強入りした最年少の男子プレーヤーとなった。彼は来週、キャリア最高の世界ランク33位に浮上することになる。

 しかし彼が未来のグランドスラム・チャンピオンとしての潜在能力をフルに開花させるためには、重要な瞬間により安定性のあるプレーをする必要があるだろう。

 この大会で3度目となるサービスブレークを許したイズナーは、序盤で劣勢に立たされた。オジェ アリアシムは5-4から自分のサービスゲームを迎えたが、そこでブレークポイントを含めて3度もダブルフォールトを犯してしまったのだ。

 第2セットでも同じことが起きた。オジェ アリアシムは5-3から自分のサーブを迎えたが、そこで1度ダブルフォールトを犯し、それからブレ―クポイントでドライブボレーをネットにかけた。

 オジェ アリアシムは、ある種の緊張、ナーバスさをその躓きの原因に挙げた。

「ウイルスかなにかに感染したような感じだ。もはやセカンドサーブを入れることができなくなってしまった。あれは、本当に受け入れ難いことだ」と彼はその場面を振り返った。

 そしてそれぞれの過失が、タイブレークにつながった。イズナーは今年、タイブレークで7勝10敗というそうぱっとしない戦績を手にこの大会を迎えていた。しかし彼はマイアミに来て以来、タイブレークでは無敵を誇っている。

 イズナーはオジェ アリアシムに対して最後のタイブレークで3本のサービスエースを叩き込み、力強く試合を終えた。最後の時速225kmのサービスは、この試合最速のものだった。

「僕はいいプレーをしている。このまま頑張り続け、何が起きるか見てみよう」とイズナーは決勝を見据えた。(C)AP(テニスマガジン)

※写真はジョン・イズナー(アメリカ)
MIAMI GARDENS, FLORIDA - MARCH 29: John Isner celebrates match point against Felix Auger Aliassime of Canada during day 12 of the Miami Open presented by Itau at Hard Rock Stadium on March 29, 2019 in Miami Gardens, Florida. (Photo by Al Bello/Getty Images)

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